Het verhaal speelt zich af aan de vooravond van WO II, in september 1939, aan boord van de Nieuw Amsterdam, op weg naar Amerika. Aan boord bevinden zich 1278 passagiers, waaronder schrijfster Miep Hupkes-Feddema en haar tweelingdochters Victoria en Regina, de schatrijke wolfabriekante Rea de Vries-Rafalowitz, de beeldschone Bella van Houten, die tegen een sportieve vergoeding de heren verwent en die vergezeld wordt door haar kamenierster Jopie Brons én de jonge Joodse entertainer Benjamin Benjamins, op de vlucht voor de nazi’s en die zich als goochelaar verhuurt en zo zijn overtocht betaalt. Benjamin ontmoet tot zijn ongenoegen Mien Hupkes. Drie jaar geleden heeft Mien een roman over het leven van Benjamin geschreven, met gebruikmaking van vertrouwelijke gegevens: Benjamin heet eigenlijk Ruben Rafalowitz en als baby door zijn moeder afgestaan aan een pleeggezin in Holland. Benjamin dolt aan boord met alles en iedereen. Hoogtepunt van zijn goochelact is het wegtoveren van de poedel van Mevr. de Vries. Bella van Houten heeft zo haar eigen successen. Ze wil Benjamin hebben, maar begrijpt dat Fanny, een verstekeling, haar voor is. Mien Hupkes steekt overal haar neus in; in ieder mens zit immers een roman! Onder het genot van een drankje probeert ze Rea de Vries uit te horen. Ze verneemt dat Rea eigenlijk Rebecca Rafalowitz heet! Ze meent te begrijpen dat Mevr. de Vries haar roman 'Kind Zonder Kansen' heeft gelezen, over het leven van Benjamin en Mien Hupkes verbindt daar onmiddellijk haar consequenties aan: Rea is een spionne!! Maar in werkelijkheid is Rea gewoon een rijke, eenzame vrouw. Steward Ernst Hegeman en purser Dennis Bar hebben de jacht ingezet op Fanny Jansen, de verstekeling, maar zonder resultaat. Benjamin en Fanny hebben elkaar gevonden en met grote behendigheid weet hij Fanny steeds weg te toveren wanneer dat nodig is. Halverwege de oversteek legt Rea de Vries voorzichtig een verband tussen Benjamin en Ruben Rafalowitz. Maar telkens als zij in gesprek met Benjamin to the point komt, gooien de andere dames roet in het eten. Zij dragen hem allemaal een warm hart toe. Vooral Bella van Houten is dol op hem! Dennis Bar heeft zo zijn eigen waardering voor de entertainer. Er zijn nu eenmaal mannen die van mannen houden... Fanny is bang. Benjamin ook. Ze gaan een onzekere toekomst tegemoet. Hoe moet Fanny straks als verstekeling van boord gesmokkeld worden? De kostuumkist van Benjamin lijkt het enige plekje waar Fanny volkomen veilig is. Mien Hupkes heeft alles voor elkaar. Ze weet precies hoe de vork in de steel zit, ook al is het haar eigen 'vork in de steel'. Haar verhaal mag dan wel niet kloppen met de werkelijkheid, het is tenminste wél een verhaal. Haar schrijfmachine uit de koffer en er is weer een bestseller!Op het moment dat De Nieuw Amsterdam New York binnenvaart, komen ook alle lijnen bij elkaar: Rea de Vries weet nu zeker dat Benjamin haar zoon Ruben is. Mien Hupkes weet nu zeker dat zij het nogal bij het verkeerde eind had. Bella van Houten weet dat het nu goed geweest is om Benjamin en Fanny te helpen en steward Ernst Hegeman meent zeker te zijn van zijn prooi. Op het allerlaatste stijgt Benjamin boven zichzelf en zijn kunnen uit, hij goochelt Fanny weg op het moment dat iedereen denkt dat zij gearresteerd wordt.